Como companheiros de Putin assumiu o controle de Facebook da Rússia

Pavel Durov, fundador e CEO da VKontakte (VK), fala na conferência Design Vida Digital em 2012. Durov vendeu sua participação remanescente na VK no início desta semana. (Hubert Burda Mídia / Flickr)

É difícil imaginar uma situação em que Mark Zuckerberg iria vender sua participação no Facebook. É ainda mais difícil imaginá-lo fugindo da polícia, lutando contra tentativas de aquisição de bilionários, ou jogando $ 100 contas da janela de seu escritório.

No entanto, isso é exatamente o cenário que está se desenrolou ao longo dos últimos meses em St. Petersburg, onde Pavel Durov, fundador excêntrica do site de redes sociais VKontakte (VK), de repente é persona non grata. Durov, 29, vendeu sua participação remanescente na VK esta semana, encerrando oficialmente o seu mandato à frente da rede social mais popular da Rússia e virar a página em mais de dois anos de turbulência e conflitos políticos.

A partida de Durov efetivamente transfere o controle majoritário da VK ao magnata Alisher Usmanov - o homem mais rico da Rússia, com um valor estimado de US $ 20,2 bilhões, e um aliado próximo do presidente Vladimir Putin. Durov vendeu sua participação de 12 por cento para Ivan Tavrin, executivo-chefe da empresa de telecomunicações MegaFon, que controla Usmanov. (A soma exata da venda não foi divulgado, mas acredita-se que seja entre US $ 300 e US $ 400 milhões.) Isso significa que os aliados Usmanov e sua Kremlin-amigáveis ​​agora controlam 52 por cento da empresa, levantando preocupações sobre o futuro da VK e a liberdade de seus usuários.

Sob Durov, VK tornou-se mais popular rede social da Rússia e local segundo mais visitado em geral. A rede viu quase 50 milhões de visitantes diários únicos a partir de julho de 2013, em comparação com apenas 7,8 milhões para o Facebook, de acordo com dados da comScore sobre o uso russo de mídia social. Com o tempo, VK ficou conhecida por sua atitude permissiva para com a pirataria digital - algo que, sem dúvida, aumentou sua popularidade entre os usuários mais jovens - e por sua abordagem semelhante liberal à liberdade de expressão. A razão, dizem os especialistas, é porque Durov estava no comando.

"Eles não vão proteger as informações dos usuários tão fortemente como Durov fez."

"Quando Durov se tornou CEO, VK era independente," diz Nickolay Kononov, editor-chefe do site de notícias de negócios russo esperanças & Medos e autor de um livro best-seller sobre VK. "Ele era a única pessoa que tomou decisões sobre tudo - sobre o produto, sobre marketing, sobre a estratégia. E especialmente em algumas questões de segurança e conexão com o estado, com o Kremlin."

Deslocando poder de Usmanov poderia mudar isso. Em 2011, o oligarca disparou dois gerentes seniores para a publicação anti-Putin fotos em um jornal on-line que ele possui.

"A nova gestão, eu acho, vai ser mais flexível," diz Kononov. "Eles não vão proteger as informações dos usuários tão fortemente como Durov fez."

Um ventilador libertário e devotado leal do O Matrix, Durov é visto como um herói nos círculos de inicialização russos, apesar de ser uma espécie de recluso mídia. Ele raramente dá entrevistas, e quase nunca olha para a câmera ao ser fotografado, mas quando ele aparecer em público, a controvérsia geralmente segue. Em 2012, ele foi visto jogando aviões de papel feitos a partir de 5.000 rublos (cerca de US $ 140) observa a partir da janela de escritórios de São Petersburgo da VK, e teria sido rindo das pessoas lutando para buscá-las da rua. No ano passado, Durov ofereceu para contratar ex-contratado NSA Edward Snowden apenas horas depois que ele foi concedido asilo na Rússia, criticando os EUA por "traindo os princípios que já foi construído."

Sua Contrarianism profunda e crenças libertárias ele ganhou adeptos entre certos grupos, embora em última análise, levou à sua queda. Quando os protestos anti-Putin eclodiu em 2011 em meio a alegações de eleição de fixação, autoridades russas perguntou Durov para encerrar páginas VK operados por ativistas. Durov recusou e respondeu por postar uma foto de um cão vestindo um moletom para sua página do Twitter - um puxão caracteristicamente desafiadora para os oficiais de inteligência que enviou o pedido. Em uma carta aberta, ele explicou que a decisão foi motivada pelo negócio, em vez de política, insistindo que ele não era nem pró nem anti-Putin, embora o episódio marcou um ponto de viragem para VK. Abalado pelos protestos, o Kremlin começou a tomar um maior interesse na mídia social, começando com VK.

Usmanov

Alisher Usmanov, o homem mais rico da Rússia, agora tem o controle majoritário sobre VK. (Gulustan / Wikimedia Commons)

Lenta mas seguramente, Durov perdeu o controle sobre a sua empresa através de acordos de bastidores nebulosas e um bizarro encontro com a lei. Em abril do ano passado, a polícia invadiu casa e escritórios de Durov após acusando-o de dirigir um Mercedes branco sobre o pé de um guarda de trânsito. Durov negou qualquer envolvimento e pelo tempo que a polícia chegou à sua porta, ele já tinha fugido do país. Durante meses, ninguém sabia onde estava ou o que estava fazendo, e ele permaneceu na clandestinidade após as acusações contra ele foram drasticamente rebaixado em junho.

Poucos dias após o ataque veio um golpe ainda maior: dois co-fundadores VK tinha decidido vender a sua 48 por cento de participação combinada de Nações Capital Partners (PCD), uma empresa de investimento geridos por suposto aliado Putin Ilya Sherbovich. O acordo levou muitos de surpresa, incluindo Durov, que só ouviu falar sobre isso quando um repórter estendeu a mão para comentar o assunto. Sherbovich insistiu que a venda foi concluída sem pressão ou interferência do governo, embora Kononov, em um artigo de investigação publicado no ano passado, informou que foi orquestrada por Igor Sechin - chefe da gigante estatal de petróleo Rosneft, e um dos de mais próximo Putin aliados. (Sherbovich faz parte do conselho da Rosneft.)

"O objetivo era colocar VK sob o controle de homens de negócios que são simpáticos ao Kremlin."

Durov não perder o controle completo após a venda; ele tinha o direito de voto anteriormente garantidos na participação de 40 por cento detida pelo gigante internet Mail.ru, o que, combinado com seu interesse pessoal, deu-lhe uma quota de 52 por cento. Mas as tensões internas começaram a borbulhar, como UCP pediu Durov se concentrar em monetizar o site através de mais publicidade, e Mail.ru - que é parcialmente propriedade de Usmanov - começou a empurrar para uma participação maior. As preocupações financeiras, no entanto, não eram nada mais do que um pretexto para perseguir objetivos políticos maiores.

"Todas estas afirmações sobre monetização, não é o principal problema com VK," diz Kononov. "O objectivo deste acordo era para colocar VK sob o controle de homens de negócios que são simpáticos ao Kremlin."

Para outras startups russos, que podem enviar um sinal perigoso.

"É essencialmente significa que há um teto de vidro para o quão grande você pode crescer sua empresa, e como influente sua empresa pode estar no espaço internet russo antes que o governo começa a ter interesse nele," diz Samuel Greene, diretor do Instituto de Rússia do Kings College London. "E eu acho que a probabilidade é que ele vai ter um efeito inibidor sobre os empresários."

Em última análise, Kononov diz, Durov ficou farto, e decidiu "ir global." Ele ressurgiu para o final do ano passado público para promover Telegram - um serviço de mensagens móveis WhatsApp-like - e planos para lançar novos produtos no caminho. (Kononov diz que ele está particularmente interessado em aplicativos de mensagens efêmeras como Snapchat.)

Embora ele é tecnicamente ainda o CEO da VK e insiste que ele vai manter a influência sobre o site, espera-se que ele vai se afastar para o bem. Em um post publicado em sua página no VK esta semana, Durov, fiel à sua forma enigmática, conseguiu soar tanto cansado e sarcástico.

"O que você possui, mais cedo ou mais tarde chega ao seu dono."

"O que você possui, mais cedo ou mais tarde chega ao seu dono," ele escreveu. "Nos últimos anos, eu me livrar ativamente da propriedade, dando afastado e vender tudo o que tinha, de móveis e coisas para imóveis e empresas. Para atingir o ideal que eu tinha para se livrar da maior parte da propriedade que possuía, a participação de 12 por cento em VKontakte. Estou feliz por ter recentemente atingido este objetivo, também, ter vendido a participação para o meu amigo Ivan Tavrin."

Para VK, o futuro permanece muddier do que nunca. É improvável que seus novos proprietários pró-Kremlin, irá implementar mudanças drásticas, mas sua presença poderia ser motivo de preocupação para os ativistas e membros da oposição. A idéia, Greene sugere, é simplesmente certificar-se de que o governo está "em posição de controlar as coisas, se e quando algo acontece."

O timing do anúncio é curioso, também. Kononov acha que o Kremlin queria garantir a venda da participação da Durov antes do Jogos Olímpicos de Inverno da próxima semana, que foi marcada por ameaças terroristas e preocupações de segurança. Protegendo líderes Putin-amigáveis ​​no topo da VK poderia tornar mais fácil para o governo a monitorar o local para a atividade terrorista, mas é impossível dizer se Sochi tidos em conta o anúncio em tudo.

"Eu acho que a única maneira que você pode julgar que está a entrar na cabeça de pessoas no Kremlin," diz Greene. "E isso não é um lugar confortável para ser."