luna de Saturno, Titán tiene un ingrediente clave que podría ser utilizado para cocinar la vida

la luna de Saturno Titán alberga un ingrediente químico clave que puede permitir a los organismos existen en este mundo distante, frío. Los astrónomos han descubierto una molécula en la atmósfera de Titán que podría ser decisivo en la formación de células, que son un elemento crucial de la vida. Eso significa que la molécula - y posiblemente alguna forma de vida celular - puede estar ubicada en la superficie de la luna también.

Los investigadores han sospechado durante algún tiempo que Titán podría tener este compuesto, llamado cianuro de vinilo. la sonda Cassini de la NASA, que ha estado explorando el sistema de Saturno durante 13 años, encontró señales de la molécula cuando olfatear la atmósfera de la luna, pero sus medidas no han sido concluyentes. Ahora, los astrónomos utilizando el Atacama Large Millimeter matriz, o ALMA, el observatorio en Chile dicen que definitivamente han medido una gran cantidad de cianuro de vinilo en la atmósfera superior. Han detallaron sus hallazgos en la revista Advances Ciencia.

“Si iba a ser la vida en los océanos de Titán, entonces es plausible, cianuro de vinilo podría ser un componente de eso”.

En la Tierra, la capa externa de la mayoría de las células - llamado membranas - se componen de moléculas grasas llamadas lípidos. Sin embargo, los lípidos no pueden formar en Titán: necesitan que exista agua líquida y las temperaturas de la luna rondan los -290 grados Fahrenheit en la superficie. Sin embargo, Titán tiene lagos de metano líquido, y los astrónomos se han preguntado si estos líquidos podrían tomar el lugar de agua para construir otras formas de vida orgánica. Así, en 2015, los científicos utilizaron simulaciones por ordenador para averiguar qué compuestos podrían formar las membranas celulares estables en los lagos de frío de Titan. Y cianuro de vinilo parecía ser el mejor candidato.

luna de Saturno, Titán tiene un ingrediente clave que podría ser utilizado para cocinar la vidaLas imágenes de radar de la nave espacial Cassini de la NASA que muestran los lagos y depresiones en la superficie de Titán.Imagen: NASA

Titán tiene un gran atractivo como lugar para buscar vida en otros lugares de nuestro sistema solar. Aparte de sus lagos tentadoras, la luna tiene una atmósfera densa, predominantemente compuestos de compuestos de nitrógeno y otros comúnmente asociados con la vida en la Tierra. La detección de cianuro de vinilo es una buena razón para continuar la exploración de Titán para ver lo que podría por acecho en su superficie. “Esto está muy lejos de decir [la vida] pasa definitivamente en Titán y estas células están involucrados en algún tipo de vida primitiva,” co-autor Martin Cordiner, un astroquímico en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, dijo a The Verge. “Pero nos da un punto de partida en esa discusión. Si iba a ser la vida en los océanos de Titán, entonces es plausible, cianuro de vinilo podría ser un componente de ese “.

El descubrimiento fue posible gracias a ALMA, uno de los telescopios más sensibles del mundo. Compuesto de 66 diferentes telescopios individuales en desierto de Atacama de Chile, el observatorio es ideal para la detección de gases de súper frías en el espacio mediante la medición de las ondas de radio estos gases emiten. En atmósfera de Titán, las diversas moléculas de gas están constantemente girando, saltando hacia atrás y hacia adelante de un nivel de energía a otro. Y cada vez que una molécula pasa de un nivel de alta energía a una más baja, se libera una onda de radio. Los diferentes tipos de moléculas emiten ondas en diferentes tipos de frecuencias. ALMA fue capaz de averiguar cómo estaba presente mucho cianuro de vinilo mediante la medición de la cantidad de olas estaban saliendo de Titán a una frecuencia determinada.

luna de Saturno, Titán tiene un ingrediente clave que podría ser utilizado para cocinar la vidaLos telescopios que conforman ALMA.Imagen: ESO / B. Tafreshi

Los investigadores sólo detectaron el compuesto en la atmósfera superior de la luna, pero cianuro de vinilo podrían estar en los lagos a continuación también. Los científicos creen que el metano pasa por un ciclo de tiempo similar a la de la Tierra. Las formas de metano en gotitas en la atmósfera, que caen periódicamente a la superficie como las precipitaciones. El cianuro de vinilo se puede enganchar un paseo en esta lluvia y viajando hacia abajo desde la atmósfera a los lagos, donde potencialmente formularios membranas celulares bastante estables.

Con base en los resultados de ALMA, parece que hay una gran cantidad de cianuro de vinilo para hacer eso. Los investigadores midieron tanto del compuesto, que 10 millones de membranas de las células por centímetro cúbico podrían estar presentes en uno de los mayores lagos de Titán, Ligeia Mare. Estas membranas pueden ser muy flexibles, también, de acuerdo con Paulette Clancy, profesor de ingeniería química y biomolecular de la Universidad de Cornell, quien trabajó en la simulación de ordenador original. Esto es clave para que las células se dividen y se reproducen. “La flexibilidad de la membrana que sería la misma que la flexibilidad de nuestras membranas celulares en la Tierra, lo cual es genial porque son totalmente diferentes en su composición química”, dice Clancy The Verge.

luna de Saturno, Titán tiene un ingrediente clave que podría ser utilizado para cocinar la vidaUn modelo de ordenador de una membrana teórico que podría existir en Titán, hecho de cianuro de vinilo.Imagen de James Stevenson

Por supuesto, la idea de que las membranas celulares siquiera existen en Titán es todo por ahora teórica. La única manera de saber con seguridad es enviar otra sonda a la Luna, tal vez uno que podría flotar en los lagos de metano y medir lo que hay dentro. “Ha habido una cierta discusión de enviar tal vez un barco o algo por el estilo a Titán para observar lo que realmente está pasando en los lagos”, dice el co-autor Maureen Palmer, un astroquímico en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA. “Eso sería genial ver.”

Por ahora, el descubrimiento de ALMA ayuda a pintar un retrato más vivo de lo interesante que es Titán. Vinil cianuro es una molécula bastante complejo, compuesto por siete elementos. Es difícil encontrar tales moléculas complicadas lejos de la Tierra. Pero muchas de las lunas en el sistema solar exterior, como Europa, la luna de Júpiter o de otra luna de Saturno Encélado, están recurriendo a puerto sustancias químicas complejas y procesos que pensamos sólo existía en la Tierra. “A medida que exploramos más en el sistema solar exterior, estas lunas de los planetas gigantes nos revelan que son mucho más fascinante entornos de lo que podríamos haber imaginado”, dice Cordiner. “Complejo química no es aplicable sólo a la Tierra.”